Archivo | noviembre, 2014

El Paspartú / El “milagroso tubérculo”. Los comedores de patatas, de Vicent Van Gogh, 1885

21 Nov

Casi podría decirse que son las patatas las que iluminan la estancia. Como un humilde punto de luz, alumbran tenuemente la habitación que parece una madriguera. Quizás sea sólo un efecto óptico o la metáfora de lo que en ese preciso instante está ocurriendo en el estómago de estos campesinos. Unas simples patatas pondrán un poco de luz a un día pasado prácticamente en ayunas.

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Pero las patatas no solo sirven para iluminar el cuadro. Cuando Van Gogh ideó su Comedores de patatas, parece que pensó en ellas como el leitmotiv para toda la escena y decidió que sus características apareciesen desparramadas por todo el cuadro. Los colores terrosos dominan la composición, la presencia de otros tonos se oscurece adrede con una capa marrón y lo hace, a nuestros ojos, mugriento e impregnado por la tierra que trabajan con sus manos los protagonistas del cuadro. Pero no es solo el color. La formas toscas de una patata también se prolongan en las gruesas pinceladas que dibujan los contornos agitados y deformes de los rostros, de las manos, de las prendas, de los escasos muebles que llenan la estancia.

No son solo las características negativas de las patatas las que impregnan el cuadro. También lo es la humilde dignidad que representan. Son versátiles, muy productivas y pueden ser la base de grandes platos. Los comedores de patatas comparten ese halo de dignidad con su alimento. El silencio de los comensales, su carácter ensimismado y la propia disposición de los alimentos dotan a un acto cotidiano de un cierto carácter ritual que muy probablemente Van Gogh heredó de los prototipos sacros, como La cena de Emaús de Rembrandt.

A diferencia del rompedor estilo del pintor, que ya es incipiente en este cuadro, la representación casi ritual de servir el café o tomar las patatas sin voracidad no era original, pues Van Gogh la tomó prestada con toda probabilidad de una tradición pictórica del siglo XIX que consistía en fusionar comida campesina y ritual cristiano, dotando de dignidad a las clases más bajas. Es probable que el pintor tuviese conocimiento de cuadros como Bendiciendo la mesa de De Groux, Comida Frugal o Comida de campesinos de Jozef Israëls. Además de los gestos de sus protagonistas, y para despejar cualquier duda sobre la trascendencia mística de ese acto cotidiano, Van Gogh coloca una discreta crucifixión enmarcada en la parte superior izquierda del cuadro.

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Cuadros que pudieron servir de inspiración a Van Gogh.

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Frente al misticismo de esos detalles, sin embargo, se impone en el cuadro lo terrenal gracias al acto cotidiano de comer y a lo que comen. Las patatas no podían ser más familiares para sus protagonistas e incluso para los potenciales clientes de la obra. Este tubérculo constituía la base alimenticia de las clases bajas. Según datos de la época, hacia la segunda mitad del siglo XIX, el consumo medio del “milagroso tubérculo” en los Países Bajos meridionales se estimaba en unos 700 a 750 gramos, o unas 490 a 527 calorías diarias. La patata desplazó al cultivo de centeno y trigo, de forma que la tierra sembrada con patatas aumentó doce veces en la segunda mitad del siglo XVIII y se triplicó entre 1800 y 1830. Es lo que el historiador Michel Morineau denominó la expansión a gran escala de los “cultivos de pobreza” en la era pre-industrial, que obligaba a alimentarse de maíz en vez de trigo, de patatas en lugar de centeno. Paises Bajos no era una excepción. Las clases bajas de Alemania, Inglaterra e Irlanda encontraban la mayor parte de su aporte calórico en este tubérculo. Como señalaba el agrónomo y escritor inglés Sir John Sinclair, “es difícil concebir cómo podría haber subsistido el pueblo en este país si no hubiera sido por la afortunada introducción y extensivo cultivo de esta valiosa planta”.

Sobre la elección de esta escena, que Van Gogh representó durante su estancia en Nuenen (Países Bajos) y la crítica social que pudiera haber detrás, los críticos no parecen ponerse de acuerdo. Como señala la historiadora Griselda Pollock, el cuadro iba dirigido no a ayudar a los campesinos a tomar conciencia de clase, sino a seducir con sus pinceles a sus interlocutores, burgueses urbanos, “nosotras las personas civilizadas”, como escribiría el propio Van Gogh en una de sus cartas. Sin embargo, en esa misma carta, el pintor parece mostrar una cierta sensibilidad hacia los retratados al señalar sobre su obra: “he intentado destacar que estas personas, que están comiendo patatas a la luz de una lámpara, han cavado la tierra con las mismas manos que ponen en el plato, y de ese modo habla de su trabajo manual y de cómo ganan el pan honestamente”. Sea cual fuese su intención, lo cierto es que poco tiempo después de finalizar esta obra, Van Gogh abandonó el sencillo modo de vida rural, sus problemáticas y su parca paleta de colores y huyó hacia paisajes saturados de color, aunque no necesariamente más alegres.

Otros paspartús aquí.

Bibliografía consultada:

Lis-Hugo Soly, Catharina, Pobreza y capitalismo en la Europa preindustrial (1350-1850), Madrid, Akal, 1984, disponible aquí

Rosenblum, Robert , Janson H. W. , El arte del siglo XIX, Madrid, Akal, 1984, disponible aquí

VV. AA. , Historia crítica del arte del siglo XIX, Madrid, Akal, 2001, disponible aquí

Naifeh, Steven y White Smith, Gregory, Van Gogh. La vida, Madrid, Taurus, 2012, disponible aquí

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El G(o)losario: el alcohol

6 Nov

Hay palabras que parecen auténticas paradojas. En el campo de la gastronomía hay unas cuantas. Sin ir más lejos, el término alcohol’. Que la palabra empleada por millones de personas para englobar el vino, la cerveza y los destilados tenga origen árabe no deja de tener su gracia. Sin embargo, el hecho de que la religión mayoritaria entre los árabes prohíba estrictamente el consumo del alcohol, más que una aparente paradoja, nos pone sobre la pista: la palabra alcohol’ tardó muchos siglos en tener el significado que tiene actualmente.

El término ‘alcohol’ nace en el mundo de la alquimia árabe medieval para designar al al kohl, un polvo oscuro del metal antimonio que, entre otros usos, era empleado por las mujeres para oscurecerse los párpados, las pestañas, las cejas o el pelo y que aún hoy, con otros componentes menos peligrosos, recibe ese nombre en cosmética. De ese significado original encontramos algunos rastros en el castellano, como la designación de animales alcoholados a aquellos que presentan una mancha negra alrededor de los ojos. O el verbo alcoholar para designar la operación de cerrar las junturas de las maderas de las naves con brea a fin de evitar las filtraciones de agua.

Khol

Mirad lo que he encontrado en mi neceser.

A partir de este significado, y por un proceso de generalización, se aplicó este término a todos los cuerpos que se reducían por sublimación a un polvo muy fino. Según el famoso diccionario etimológico de Coromines, ya en el siglo XV se empleaba el término alcohol’ para designar a cualquier esencia obtenida por diversos procesos químicos, incluidas las bebidas de alta graduación que se conseguían mediante destilación. Según Harold McGee, el primero que utilizó la palabra ‘alcohol’ para designar la esencia del vino fue el alquimista alemán del siglo XVI Paracelso. Palabra y sustancia quedaban unidas para siempre.

Un último espaldarazo lingüístico llegó en el siglo XIX, cuando comenzó a usarse el  término alcohol para hacer referencia a un conjunto de sustancias, compuestos orgánicos, en cuyas moléculas existe el grupo hidroxilo, siendo éste el significado actual. Con ello el término ‘alcohol’ dejaba de ser un término vago y metafórico para convertirse en algo concreto y limitado. En una sustancia que pone en nuestras copas alegría o tristeza, según la cantidad y los efectos que produzca en cada uno.

Desvelado el misterio de esta palabra casi universal, sólo me queda una duda: ¿y cómo se le llamaba al alcohol antes de llamarse alcohol? Trataremos de desvelarlo en otro post.

Otros G(o)losarios:

El G(o)losario: el agua tónica

El G(o)losario: el foie

El G(o)losario: La horchata

 

 

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Paula Molés

La gastronomia és memòria, bàlsam i cultura. Té la capacitat de crear concòrdia i fer-nos perdre el món de vista. En els temps que corren, hauria de cotitzar a l'alça. Aquí trobareu alguns textos i molts àudios de tot el que vaig fent relacionat amb les coses del menjar.

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