Tag Archives: Proletariado

El Paspartú/ La miseria escondida: “Los picapedreros”, de Courbet, 1849

26 Jul

Un tupper a menudo crea expectación entre los compañeros de trabajo. Dentro caben comidas para salir del paso, pero también verdaderas joyas gastronómicas encerradas entre cuatro paredes de plástico. Dicha expectación, sin embargo, es un fenómeno relativamente reciente, ahora que el uso de artilugios para transportar la comida se ha generalizado y que a menudo vemos a verdaderos foodies que prefieren prepararse cada noche su comida a dejarse llevar por los comedores que ofrecen platos llenos de salsas bajo los cuales sospechamos que hay algo de comida.

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La obra “Los picapedreros” de Courbet fue destruida durante la Segunda Guerra Mundial.

Llevar comida al trabajo ya no es mala señal. Pero en el siglo XIX, desde luego, lo era. Y lo era en un doble sentido. Por un lado, llevar comida al trabajo, como hacen los protagonistas de Los Picapedreros de Courbet (1849), era síntoma inequívoco de pobreza material. Aquellos que tenían un mínimo de desahogo económico disponían de tiempo para volver a sus casas a comer o, en su defecto, acudían a los restaurantes y casas de comidas que a lo largo del siglo comenzaron a poblar los bajos comerciales de las ciudades. Pero transportar la comida al trabajo suponía también desempeñar la labor en contextos hostiles que no podían ofrecer el propio sustento. A diferencia de los campesinos y trabajadores del campo, los trabajadores de las fábricas, las minas o los caminos no podían obtener in situ algo que llevarse a la boca o con lo que poder elaborar humildes platos comunales a base de cereales, verduras de temporada y excepcionalmente algo de carne.

La imposibilidad de obtener alimento de una tierra de la que solo extraían piedras les condenaba a la dieta reservada para los más desafortunados: una sopa hecha a base de agua, pan y patata, a la que con suerte podría añadírsele alguna legumbre. Una vez preparada, se trasladaba al trabajo en la misma cazuela, como vemos en la imagen, se recalentaba horas más tarde y se consumía sin mesa ni platos, solo con la cuchara que yace descuidadamente en la tierra. Y como único acompañamiento, un trozo de pan negro cuyo color (y probablemente dureza) no era muy diferente de los pedruscos que sus protagonistas arrancan de la tierra. Comer eso y en esas condiciones era el símbolo máximo de empobrecimiento, no sólo dietético, sino social y humano.

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“Las espigadoras” de Millet, fue realizado en 1857.

Con poca imaginación podemos visualizar a las espigadoras de Millet preparando unas gachas con la harina obtenida de la cosecha del año anterior. Sin embargo, ¿qué podrían preparar los picapedreros de Courbet con el enorme cesto de piedras recolectadas aquella mañana?

Un empobrecimiento que, como bien refleja el cuadro de Courbet, no era temporal sino que condenaba a varias generaciones. Como señalaba el crítico Max Buchon en el periódico izquierdista Le Peuple en 1850, “en el cuadro de Los picapedreros aparecen dos figuras representadas a tamaño natural,  un hombre y un hombre viejo, el alfa y el omega, la salida y la puesta del sol de una vida ingrata”. Además de esta condena intergeneracional, Bouchon nos ofrece en su descripción un interesante detalle. Escondido en su bolsillo, el picapedrero conserva algo que hará más llevadera su miserable comida: “¿No tiene, este hombre pobre, en el bolsillo de su pantalón, su vieja petaca de asta y cobre, de la que ofrece, si le parece, un pellizco amistoso a aquellos que viene y van o cuyos caminos se cruzan con su dominio, la carretera?”.

olla petaca

La presencia de esa petaca, que podría parecer anecdótica, no lo era en absoluto. Francia, un país para el que tradicionalmente la bebida era símbolo de fiesta y vida social, vio cómo el alcohol se convirtió en el siglo XIX en la viva imagen de la decadencia. La imagen del bebedor en la literatura o el arte ya no era la del fiestero, sino la del solitario y miserable, alienado en su trabajo y que buscaba en la bebida una válvula de escape.

La reacciones sociales a esta miseria decimonónica, simbolizada en el modo de comer y beber, fueron muy diversas. Desde fuertes movimientos de lucha contra los efectos del alcohol que surgieron desde el campo de la medicina en toda Europa, hasta la denuncia que desde el arte realizaron numerosos pintores, encabezados por el propio Courbet dentro de un movimiento artístico denominado Realismo. Para conseguirlo, en sus cuadros “el arte pierde su esteticismo, su privilegiada condición de arte por el arte, para llegar a convertirse en algo social y político”. A través de la representación de la miseria “concreta”, la de dos personas que con toda probabilidad vivían en Ornans, el pueblo natal de Courbet, y que trabajaban una media de once horas diarias, a través de sus ropas, de su trabajo y, por supuesto, de su alimentación, mostraba con sus pinceles una realidad oculta para la burguesía. La triste realidad que se ocultaba dentro de esa olla y de esa petaca.

PD: Gracias, Santi, por inspirar (doblemente) este post.

Otros paspartús aquí.

Referencias bibliográficas:

Arvers Philippe, Assailly Jean-Pascal y Batel Philippe, “Dimensions historiques, culturelles et sociales du boire”, disponible aquí.

Burguière, André (dir.), Diccionario Akal de Ciencias Históricas, Madrid, Akal, 1991, disponible aquí.

VV. AA., La modernidad y lo moderno: la pintura francesa en el siglo XIX, Madrid, Akal, 1998, disponible aquí.

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Azúcar: una historia muy amarga

10 Abr

Soportar las interminables jornadas de trabajo precisaba de algún tipo de ayuda. Los millones de británicos que abandonaron entre 1750 y 1850 el campo por la ciudad atraídos por las luces de la vida moderna se encontraron a su llegada con grandes escollos. Uno de ellos, quizás uno de los más importantes, fue el de su propio sustento. Sus manos, acostumbradas a producir su propio alimento, se encontraban ahora demasiado ocupadas girando tuercas, abriendo y cerrando turbinas. Las élites pronto se dieron cuenta del problema: sus empleados, sin comida, sin viviendas dignas de llamarse así y acuciados por graves problemas de salud, pronto abandonarían sus puestos de trabajo y regresarían al campo, exigente, duro como los patronos, pero generoso proporcionándoles frutas, verduras y carne. Cucharas con azucar morena y azucar blanca Puestos a buscar una rápida solución, pensaron en sustancias de ínfimo coste y grandes rendimientos energéticos. Se abrieron las compuertas y las fábricas se llenaron de sustancias provenientes del vasto imperio británico: té, tabaco y azúcar se convirtieron en una especie de tríada que mantenía en pie a la masa obrera. Mientras que los dos primeros se encargaban de mantener alta la moral de la “tropa”, el azúcar se erigía como la principal fuente de energía del proletariado. De esta forma, el azúcar, considerado hasta el siglo XVIII un lujo limitado a las élites, que lo empleaba como especia, edulcorante, conservante o como decoración de sus postres, se convertía en un producto de primera necesidad gracias al aumento exponencial de su producción y la consiguiente bajada de los precios. Como no podía ser de otra forma, este cambio radical tuvo un efecto crucial en el prestigio simbólico que el azúcar tenía en Reino Unido. Las clases altas sin embargo lo vieron caer del Olimpo sin inmutarse, pues muchos de ellos estaban detrás de la floreciente industria azucarera británica. Perdían un producto glamuroso, pero ganaban un emporio. Sólo un dato: entre 1700 y 1800 las importaciones de azúcar pasaron en Inglaterra de 19.273 a 137.617 toneladas. Suficiente para alimentar a todo un imperio de obreros.

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Gráfico de la evolución del precio y el consumo del azúcar en Inglaterra. Tomado de Carmagnani, Marcello, Las islas del lujo, p. 225.

Hacinados en fábricas o en miserables viviendas, los proletarios no podían imaginarse el complejo sistema que permitía llenar de calorías su cuerpo. A miles de kilómetros, en cualquier puerto de Sierra Leona, miles de personas eran tomadas como esclavas y enviadas en barco con rumbo a las islas caribeñas en manos británicas, como Jamaica o Barbados. Los que llegaban con vida servían como mano de obra gratuita en la explotación de las interminables hectáreas de caña de azúcar, una planta originaria de Asia que resultó encontrar un hábitat ideal en el Caribe. Una vez obtenido el azúcar, se enviaba la producción a los principales puertos ingleses y de ahí, directo a las mesas proletarias, último vértice del llamado comercio triangular. Se daba así una paradoja descrita bellamente por Sidney Mintz: la dulzura del azúcar contrastaba con la amargura de la esclavitud que lo producía. Pero el lado más amargo de la historia del azúcar no sólo lo sufrieron los esclavos africanos. Junto a ellos, en la base de ese triángulo, los proletarios británicos pronto descubrieron los estragos que la sobreabundancia de azúcar producía en su organismo. La diabetes y los problemas dentales fueron la letra pequeña que los obreros británicos descubrieron pocas décadas después. Afortunadamente, las mejoras en las condiciones materiales y médicas de las clases trabajadoras ayudó al proletariado a compensar los efectos del azúcar. Y también ayudó a que la industria azucarera mantuviera durante el siglo XX unos niveles altos de producción. Sus cotas, sin embargo, alcanzaron un máximo histórico una vez atravesada la barrera del siglo XXI, pues es en el presente, según las voces más críticas, cuando el mundo aparece más azucarado que nunca. Conformando el alma de algunos de los alimentos más atractivos del mercado o camuflados en productos como el jamón york, el pan, la mayonesa o la salsa de tomate. Las razones, las mismas que impulsaron a los industriales ingleses del siglo XVIII. Los métodos, sin embargo, harían parecer a los hombres de antaño verdaderas hermanitas de la caridad.

Bibliografía consultada:

Mintz, Sidney W., Dulzura y Poder: El lugar del azúcar en la historia moderna. México, Editorial Siglo XXI Editores, 1996.

Carmagnani, Marcello, Las islas del lujo. Productos exóticos, nuevos consumos y cultura económica europea, 1650-1800. Madrid, Marcial Pons, 2012. Disponible aquí.

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